primer vuelo propulsado a Marte

La NASA acaba de realizar el primer vuelo propulsado a Marte

El primer vuelo del dron sugiere que las naves espaciales voladoras podrían ayudar a explorar Marte y otros mundos, según dicen los ingenieros de la NASA.

El helicóptero Ingenuity de la NASA realizó el lunes con éxito un breve vuelo de prueba en Marte, pero éste no ha sido un vuelo cualquiera, sino nada menos que el primer vuelo propulsado en otro planeta.

«Este es realmente un momento histórico», dijo Steve Jurczyk, administrador interino de la NASA, en una conferencia de prensa el lunes por la tarde. «Es el comienzo de un tipo completamente nuevo de exploración planetaria».

El rover Perseverance de la NASA lanzó este helicóptero de 4 libras tras su llegada a Marte en febrero. Equipado con cámaras, el dron es un prototipo que la agencia espacial espera que sea pionero en futuros vuelos de exploración en Marte y otros planetas con atmósferas.

La confirmación de que este primer vuelo de prueba fue exitoso se produjo a las 6:56 am del lunes, tras un breve ascenso de unos 40 segundosa a solo 10 pies sobre el piso del cráter Jezero en Marte.

«Esta mañana nuestro sueño se hizo realidad», dijo MiMi Aung, gerente de proyecto del helicóptero Ingenuity Mars. Los videos del personal de la NASA los muestran celebrandolo tras comprobar los datos del vuelo.

«Cuando las cosas funcionan, parecen fáciles», agregó Aung. «Me gustaría recordarles a todos lo difícil que puede ser volar un helicóptero en Marte».

Aung explicó que la atmósfera de Marte es extremadamente fina, equivalente a la altura de tres veces el Himalaya. El dron tenía que ser muy pequeño y liviano, con un peso de menos de 4 libras para poder volar. Además, gran parte del trabajo se realizó durante una pandemia cuando los empleados trabajaban de forma remota. Durante la conferencia de prensa del lunes, decenas de empleados sintonizaron por video.

Aparecen muchas cabezas diminutas en una videollamada.

El equipo de la NASA quiso homenajear a los hermanos Wright en la historia de los vuelos, con el anuncio de que el área de Marte donde el Ingenuity hizo su primer vuelo pasará a llamarse el «Wright’s Brothers Field». El Ingenuity llevó un trozo de tela del ala del histórico vuelo de 1903, el primer vuelo propulsado en la Tierra.

«Este vuelo se trataba de demostrar que era posible volar en Marte», dijo Håvard Grip, el piloto principal del Helicóptero Ingenuity Mars.

Grip explicó que el plan desde el principio era que el helicóptero despegara, volara durante 5 segundos, virara ligeramente y luego volara otros 20 segundos antes de aterrizar.

«Por todo lo que hemos visto hasta ahora, fue un vuelo impecable», dijo Grip, y agregó que el vuelo había sido simulado por ordenador cientos, si no miles, de veces por el personal de la NASA y que el vuelo real tuvo lugar «exactamente de la misma manera lo imaginamos. Es una sensación realmente increíble «.

Una sombra en la superficie de Marte

Una foto tomada desde la parte inferior del helicóptero mientras aterrizaba mostró la superficie de Marte con gran detalle sin que el polvo tapase en ningún momento la visión, algo que también destacó el personal de la NASA.

Durante las próximas dos semanas, se espera que el helicóptero realice otros cuatro vuelos en Marte para probar sus capacidades. Los vuelos serán «cada vez más arriesgados», dijo Aung, incluso llegando a volar más lejos y más rápido.

«Queremos empujar contra el viento y la velocidad para, en última instancia, llevar al helicóptero hasta su límite», dijo Aung.

La NASA está tratando los vuelos en helicóptero de manera similar a una demostración tecnológica. «Queremos conocer el alcance completo de lo que es posible», dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA. «A todos nos cuesta encontrar esa línea entre lo loco y lo innovador».

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