La NASA envía un satélite del tamaño de un cereal al espacio

La NASA ha lanzado al espacio un satélite del tamaño de una caja de cereales por valor de 4 millones de dólares. La nave espacial CUTE (Experimento de tránsito ultravioleta de Colorado), que es un satélite cúbico (CubeSat), observará exoplanetas de la clase «Júpiter caliente» durante siete meses.

Esta es la primera misión CubeSat financiada por la NASA que explora no solo exoplanetas, sino también las capacidades de pequeños satélites. El satélite de observación de la Tierra más nuevo de la NASA, Landsat, también llegó finalmente al espacio en el mismo cohete con CUTE después de un mes de retrasos causados ​​por la escasez de nitrógeno líquido.

Ambos satélites fueron lanzados desde la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en Lompoc, California, en un cohete United Launch Alliance Atlas V el 27 de septiembre a las 21:11 hora de Moscú. Según los autores del proyecto, la «caja de cereales» CubeSat es un experimento que la NASA está realizando para comprender las capacidades de un pequeño satélite. El investigador principal del proyecto, Kevin France del Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la Universidad de Colorado Boulder, calificó el experimento de «emocionante pero un poco intimidante».

Según la NASA, los exoplanetas calientes de la clase Júpiter son gigantes gaseosos, similares o más grandes que Júpiter, que están muy cerca de sus estrellas madre, a veces más cerca que Mercurio del Sol en el sistema solar. “Debido a que estos planetas están ‘estacionados’ tan cerca de sus estrellas, reciben una enorme cantidad de radiación”, explicó Frans. KELT-9b, descubierto en junio de 2017, pertenece a la clase de Júpiter calientes, que tiene una temperatura de 4315 ° C y orbita su estrella en solo un día y medio.

KELT-9b, que se encuentra a 670 años luz de la Tierra, ha sido nombrado el planeta más caliente jamás encontrado, batiendo el récord en más de 1100 ° C. Una vez en el espacio, CUTE podrá medir la tasa de pérdida de gases de al menos 10 Júpiter calientes diferentes, incluido KELT-9b.

El LINDO tiene una vida útil prevista de un año. El satélite utilizará espectroscopia de absorción casi ultravioleta (NUV). Caracterizará la composición y la tasa de pérdida de masa de las atmósferas de exoplanetas. Para hacer esto, medirá cómo cambia la luz NUV de la estrella madre a medida que el exoplaneta pasa frente a la estrella y la luz atraviesa las atmósferas del planeta.

La información recibida puede ser la primera evidencia de la presencia de campos magnéticos en planetas extrasolares. Los descubrimientos realizados con CUTE también ayudarán a los científicos a aprender más sobre otros planetas, incluidos la Tierra y Marte. Frans explicó que estudiar la disipación de las atmósferas de estos planetas ayudará a los científicos a comprender mejor la disipación de las atmósferas de los planetas en general, y el conocimiento adquirido se puede aplicar a otros tipos de planetas.

Los satélites como CubeSats ya se han utilizado para una variedad de misiones, incluida la observación de la actividad solar y la observación de supernovas en galaxias distantes. A principios de este año, la Agencia Espacial Europea dijo que planea lanzar un satélite CubeSat de madera a finales de año para ver si puede soportar las condiciones espaciales.

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